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El ámbito de las variables en Javascript: qué son las variables locales y variables globales. Cómo declarar variables o no afecta a su ámbito en Javascript.

El ámbito de las variables es uno de los conceptos más importantes que deberemos conocer cuando trabajamos con variables, no sólo en Javascript, sino en la mayoría de los lenguajes de programación.

En el artículo anterior ya comenzamos a explicar qué son las variables y cómo declararlas. En este artículo del Manual de Javascript pretendemos explicar con detenimiento qué es este ámbito de las variables y ofrecer ejemplos para que se pueda entender bien.

Al principio del artículo haremos referencia al ámbito de las variables declaradas con "var". Sin embargo hay una forma más reciente de declarar variables, con "let", que afecta directamente a su ámbito. Al final también ofreceremos algunas notas y referencias para poder entenderlo.

Ambito de las variables en Javascript

Concepto de ámbito de variables

Se le llama ámbito de las variables al lugar donde estas están disponibles. Por lo general, cuando declaramos una variable hacemos que esté disponible en el lugar donde se ha declarado, esto ocurre en todos los lenguajes de programación y como Javascript se define dentro de una página web, las variables que declaremos en la página estarán accesibles dentro de ella.

En Javascript no podremos acceder a variables que hayan sido definidas en otra página. Por tanto, la propia página donde se define es el ámbito más habitual de una variable y le llamaremos a este tipo de variables globales a la página. Veremos también se pueden hacer variables con ámbitos distintos del global, es decir, variables que declararemos y tendrán validez en lugares más acotados.

Variables globales

Como hemos dicho, las variables globales son las que están declaradas en el ámbito más amplio posible, que en Javascript es una página web. Para declarar una variable global a la página simplemente lo haremos en un script, con la palabra var.

<SCRIPT> 
var variableGlobal 
</SCRIPT>

Las variables globales son accesibles desde cualquier lugar de la página, es decir, desde el script donde se han declarado y todos los demás scripts de la página, incluidos los manejadores de eventos, como el onclick, que ya vimos que se podía incluir dentro de determinadas etiquetas HTML.

Variables locales

También podremos declarar variables en lugares más acotados, como por ejemplo una función. A estas variables les llamaremos locales. Cuando se declaren variables locales sólo podremos acceder a ellas dentro del lugar donde se ha declarado, es decir, si la habíamos declarado en una función solo podremos acceder a ella cuando estemos en esa función.

Las variables pueden ser locales a una función, pero también pueden ser locales a otros ámbitos, como por ejemplo un bucle. En general, son ámbitos locales cualquier lugar acotado por llaves.

<SCRIPT> 
function miFuncion (){ 
    var variableLocal 
} 
</SCRIPT>

En el script anterior hemos declarado una variable dentro de una función, por lo que esa variable sólo tendrá validez dentro de la función. Se pueden ver cómo se utilizan las llaves para acotar el lugar donde está definida esa función o su ámbito.

No hay problema en declarar una variable local con el mismo nombre que una global, en este caso la variable global será visible desde toda la página, excepto en el ámbito donde está declarada la variable local ya que en este sitio ese nombre de variable está ocupado por la local y es ella quien tiene validez. En resumen, la variable que tendrá validez en cualquier sitio de la página es la global. Menos en el ámbito donde está declarada la variable local, que será ella quien tenga validez.

<SCRIPT> 
var numero = 2 
function miFuncion (){ 
    var numero = 19 
    document.write(numero) //imprime 19 
} 
document.write(numero) //imprime 2 
</SCRIPT>
Nota: Para entender este código seguramente te vendrá bien consultar el capítulo sobre la creación de funciones en Javascript.

Un consejo para los principiantes podría ser no declarar variables con los mismos nombres, para que nunca haya lugar a confusión sobre qué variable es la que tiene validez en cada momento.

Diferencias entre declarar variables con var, o no declararlas

Como hemos dicho, en Javascript tenemos libertad para declarar o no las variables con la palabra var, pero los efectos que conseguiremos en cada caso serán distintos. En concreto, cuando utilizamos var estamos haciendo que la varible que estamos declarando sea local al ámbito donde se declara. Por otro lado, si no utilizamos la palabra var para declarar una variable, ésta será global a toda la página, sea cual sea el ámbito en el que haya sido declarada.

En el caso de una variable declarada en la página web, fuera de una función o cualquier otro ámbito más reducido, nos es indiferente si se declara o no con var, desde un punto de vista funcional. Esto es debido a que cualquier variable declarada fuera de un ámbito es global a toda la página. La diferencia se puede apreciar en una función por ejemplo, ya que si utilizamos var la variable será local a la función y si no lo utilizamos, la variable será global a la página. Esta diferencia es fundamental a la hora de controlar correctamente el uso de las variables en la página, ya que si no lo hacemos en una función podríamos sobreescribir el valor de una variable, perdiendo el dato que pudiera contener previamente.

<SCRIPT> 
var numero = 2 
function miFuncion (){ 
    numero = 19 
    document.write(numero) //imprime 19 
} 
document.write(numero) //imprime 2 
//llamamos a la función 
miFuncion() 
document.write(numero) //imprime 19 
</SCRIPT>

En este ejemplo, tenemos una variable global a la página llamada numero, que contiene un 2. También tenemos una función que utiliza la variable numero sin haberla declarado con var, por lo que la variable numero de la funcion será la misma variable global numero declarada fuera de la función. En una situación como esta, al ejecutar la función se sobreescribirá la variable numero y el dato que había antes de ejecutar la función se perderá.

Declaración de variables con let

Desde ECMAScript 2015 existe la declaración let. La sintaxis es la misma que var a la hora de declarar las variables, pero en el caso de let la declaración afecta al bloque.

Bloque significa cualquier espacio acotado por unas llaves, como podría ser las sentencias que hay dentro de las llaves de un bucle for.

for(let i=0; i<3; i++) {
  // en este caso, la variable i sólo existe dentro del bucle for
  alert(i);
}
// fuera del bloque for no existe la variable i

Si esa variable "i" hubiera sido declarada en la cabecera del bucle for mediante "var", sí que existiría fuera del bloque de código del for.

Para encontrar más información acerca de esta nueva forma de declarar variables te recomendamos leer el artículo sobre Let y const. Además, si lo deseas puedes encontrar en este manual las explicaciones sobre el bucle for.

En el próximo artículo continuaremos hablando de variables y mostraremos que en ellas se pueden guardar distintos tipos de información.

Miguel Angel Alvarez

Miguel es fundador de DesarrolloWeb.com y la plataforma de formación online Escu...

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